Około 20 metrów pod londyńskimi ulicami przebiegają zapomniane tunele londyńskiej kolei pocztowej (ang. London Post Office Railway) nazywanej po prostu Mail Rail. Tunele o długości 10,5 km zbudowano w 1927 roku aby połączyć największe sortownie poczty w stolicy Wielkiej Brytanii.

Pomysł budowy podziemnej sieci tuneli łączących największe sortownie poczty w Londynie zrodził się w 1911 roku. Rosnący ruch na ulicach sprawiał, że transport poczty między poszczególnymi sortowniami, zwłaszcza między Paddington a Whitechapel zajmował coraz więcej czasu i utrudniał pracę poczcie.

London Post Office Railway

London Post Office Railway

General Post Office podjęła więc decyzję o budowie sieci podziemnych tuneli łączących największe sortownie. Miały one biec 21 m pod ziemią, niezależnie od tuneli metra. Prace zlecono firmie John Mowlen and Co. a budowa tuneli rozpoczęła się w lutym 1915 roku. W 1917 roku prace jednak przerwano z powodu trwającej wojny i braku ludzi oraz materiałów.

Po zakończeniu I wojny światowej wznowiono budowę tuneli, W czerwcu 1924 roku zakończono kopanie tuneli i przystąpiono do układania torów. W lutym 1927 roku gotowy był pierwszy odcinek między Paddington a West Central District Office. Wykorzystywano go do treningów aż do oficjalnego otwarcia tuneli 3 grudnia 1927 roku. Pełne zdolności transportowe sieć uzyskała w lutym 1928 roku.

London Post Office Railway

London Post Office Railway

Sieć miała 10,5 km długości i biegła w linii wschód-zachód od głównej sortowni w Paddington (Paddington Head District Sorting Office) w zachodnim Londynie do sortowni w Whitechapel (Eastern Head District Sorting Office) we wschodniej części miasta. Po drodze rozmieszczono dodatkowe 6 stacji przy mniejszych sortowniach.

Sieć składała się z pojedynczego tunelu o średnicy 2,75 m przez który biegły dwa tory (o prześwicie 610 mm) kolejki wąskotorowej. Przed stacjami tunele rozdzielały się na dwa jednotorowe o średnicy 2,15 m. Tunele wykopano 21 m pod ziemią, ale stacje znajdowały się bliżej powierzchni, aby skrócić odległość między stacją a punktem sortowania poczty. Większość kolejek poruszających się po tunelach przewoziła tylko pocztę, ale zaprojektowano również kilka pociągów do przewozu ludzi.

London Post Office Railway

London Post Office Railway

Stacje przy sortowniach Paddington i Whitechapel były bardzo rozbudowane. W późniejszych latach wraz z wprowadzanymi modyfikacjami, dobudowano tunele dla samochodów, dzięki czemu możliwy był bezpośredni przeładunek poczty z i do samochodów. W 1958 roku zbudowano nową sortownię w Rathbone Place, w związku z czym przebudowano tunele i dodano jeszcze jedną stację, którą uruchomiono w 1968 roku.

W kolejnych latach w związku z budową nowych sortowni, systematycznie zamykano kolejne stacje. O statecznie w 2003 roku podjęto decyzję o zamknięciu Mail Rail. Powodem zamknięcia kolei były koszty eksploatacji, znacznie wyższe niż w przypadku transportu samochodowego oraz brak połączenia z nowymi sortowniami. Nieużywane tunele zamknięto i zakonserwowano 31 maja 2003 roku.

London Post Office Railway

London Post Office Railway

W 2013 roku grupa eksploratorów przeprowadziła dokładne oględziny tuneli aby sprawdzić ich stan. Okazało się, że ogólnie są w całkiem niezłym stanie. W związku z tym w październiku przedstawiciele British Postal Museum & Archive ogłosili, że część tuneli zostanie przekształcona w muzeum. Prace nad muzeum rozpoczęto w 2014 roku, a ich zakończenie zaplanowano na 2020 roku.Obecnie prowadzone są prace konserwacyjne w tunelach, dzięki którym mają one utrzymać sprawność.

Poniżej krótki film poświęcony Mail Rail (po angielsku). Więcej współczesnych zdjęć tuneli znaleźć można na tej stronie (na samym końcu): alondoninheritance.com