W 2016 roku zakończono rekordowy lot napędzanego energią słoneczną samolotu Solar Impulse 2. W 2017 roku rozpocznie się trwająca 6 lat ekspedycja Energy Observer – pierwszego na świecie dużego statku o napędzie wodorowym. Podobnie jak w przypadku Solar Impulse, również i ten projekt ma na celu promowanie rozwoju ekologicznych źródeł zasilania.

Energy Observer

Prace nad Energy Observer rozpoczęto w 2013 roku. Zespół składający się min. z inżynierów CEA-LITEN rozpoczął wówczas prace studyjne nad projektem statku, który miał służyć do badań nad nowymi, ekologicznymi rodzajami napędu.

Energy Observer (grafika)

Energy Observer (grafika)

Ostatecznie po 3 latach prac projektowych w styczniu 2016 roku rozpoczęto budowę jednostki. Konstruktorzy postanowili wykorzystać kadłub katamarana zaprojektowanego przez Nigela Irensa i zbudowanego w Kanadzie w 1983 roku. Jednostka ta dzięki swojej dopracowanej konstrukcji była bardzo szybka. Kolejne przebudowy katamaranu całkowicie zmieniły jego wygląd.

Obecnie Energy Observer ma 30,5 m długości, 12,8 m szerokości i waży 28 ton. Teoretycznie jego prędkość wynosi około 8-10 węzłów. Na pokładzie znajdzie się miejsce dla 4-10 pasażerów. W ramach przebudowy na jednostkę ekologiczną, wyposażono go w baterie słoneczne i panele o powierzchni 130 m² oraz dwie turbiny wiatrowe, traction kite, czyli latawiec pozwalający na wykorzystanie wiatru do nadania prędkości oraz sprzęt do elektrolizy, czyli rozbicia wody na wodór i tlen.

Energy Observer (grafika)

Energy Observer (grafika)

Wodór wykorzystywany będzie do wytwarzania energii zasilającej silniki elektryczne w przypadku kiedy nie będzie słońca do ładowania baterii słonecznych albo wiatru do napędzania turbin wiatrowych. Tym samym Energy Observer będzie mógł samodzielnie produkować energię potrzebną do całej podróży.

Koszt przebudowy jednostki wyniósł 5 mln euro, natomiast sam katamaran został kupiony za zaledwie 500 tyś. euro.

Energy Observer podczas przygotowań do wodowania

Energy Observer podczas przygotowań do wodowania

Ekspedycja

Głównym zadaniem Energy Observera będzie przetestowanie możliwości wykorzystania ekologicznego napędu w praktyce (pojazdy napędzane wodorem nie są niczym specjalnym, ale zwykle taki rodzaj napędu stosuje się w mniejszych jednostkach) oraz do promowania nowych, ekologicznych źródeł zasilania.

Jednostka wypłynie w 6-letni rejs dookoła świata. W czasie podróży odwiedzi 50 państw i 101 portów. Przez cały czas wszystkie systemy pokładowe będą kontrolowane zarówno przez załogę jak i specjalny zespół inżynierów na lądzie.

Energy Observer

Energy Observer

Ekspedycja ma ruszyć pod koniec 2017 roku. Katamaran wyruszy z Saint Malo na zachodnim wybrzeżu Francji i uda się na Morze Śródziemne. Następnie skieruje się na Bałtyk a później przez Atlantyk dotrze do Ameryki Południowej, na wschodnie wybrzeże USA a później przez Karaiby i Kanał Panamski dotrze na zachodnie wybrzeże USA skąd popłynie do Azji by powrócić do Europy prawdopodobnie przez Kanał Sueski. Roczny koszt ekspedycji wyniesie 4 mln euro. 

Póki co na temat projektu niewiele wiadomo, ale zapowiada się ciekawie. Największą niewiadomą jest skuteczność zastosowanych ekologicznych źródeł zasilania. Największym problemem projektu jest obecnie to, że większość informacji jest publikowanych po francusku, przez co projekt przybiera lokalny charakter.