Wśród dziesiątek tysięcy samolotów latających na całym świecie, jest jeden, który jest najważniejszy ze wszystkich – amerykański Air Force One. Samolot, którym lata prezydent USA najczęściej kojarzony jest z Boeingiem VC-25 (i tak nikt nie wie co to za nazwa, ponieważ maszyna ta powstała na bazie Boeinga 747 znanego jako Jumbo-Jet i to tę nazwę wszyscy kojarzą). Nie zawsze tak było. Pierwszym Air Force One był Lockheed Constellation o nazwie własnej Columbine II.

Samolotów służących jako Air Force One było wiele, od małych wodnosamolotów po wielkie odrzutowce. Z tych wszystkich maszyn, jedna wyróżnia się znacząco – Lockheed Constellation VC-121A o nazwie własnej Columbine II. Był to pierwszy samolot noszący oznaczenie Air Force One.

Columbine III (fot. USAF)

Columbine III (fot. USAF)

Prezydent Dwight Eisenhower wykorzystywał 3 samoloty typu Lockheed Constellation. Nosiły one nazwy własne Columbine I, II i III. To właśnie podczas jego prezydentury zaczęto wykorzystywać nazwę Air Force One dla samolotu przewożącego prezydenta USA.

Pierwszy z trzech samolotów – Columbine I, był wykorzystywany jeszcze przed objęciem prezydentury przez Eisenhowera jako maszyna do przewozu VIP-ów. W styczniu 1953 roku Lockheed dostarczył następny samolot, który otrzymał oznaczenie Columbine II i był przeznaczony wyłącznie dla prezydenta Eisenhowera (który piastował urząd prezydenta od 20 stycznia 1953 do 20 stycznia 1961 roku).

Columbine III w muzeum

Columbine III w muzeum

Niedługo po objęciu urzędu przez nowego prezydenta, w 1953 roku o mały włos nie doszło do tragedii. W trakcie jednego z lotów Columbine II z Eisenhowerem na pokładzie znalazł się w tym samym korytarzu powietrznym co cywilny samolot pasażerski linii Eastern Airlines. Przypadek sprawił, że oba samoloty miały ten sam kod wywoławczy – 8610.

Powodem nieporozumienia był fakt, że maszyny cywilne i wojskowe otrzymywały kody wywoławcze niezależnie i nikt nie sprawdził, czy nie doszło do powtórzenia numeru.Na szczęście nikomu nic się nie stało, ale w wyniku incydentu podjęto decyzję o zmianie kodów wywoławczych dla maszyn rządowych. Samoloty prezydenckie miały od tej pory nosić oznaczenie Air Force One.

Columbine II przed ponowną rekonstrukcją

Columbine II przed ponowną rekonstrukcją

Samoloty typu Lockheed Constellation wykorzystywano w roli maszyn prezydenckich od stycznia 1953 roku do 1962, kiedy to definitywnie zostały one zastąpione maszynami o napędzie odrzutowym.

Lockheed Constellation

Jest to jeden z najbardziej znanych powojennych samolotów o napędzie tłokowym. Wyposażony w 4 silniki samolot, swoją historię zaczął w latach 40-tych, kiedy linie TWA zaczęły szukać nowego samolotu pasażerskiego z kabiną ciśnieniową i większą ładownością niż dotychczas używane samoloty. Wybuch wojny pokrzyżował te plany i mimo kontynuowania prac i obloty prototypu 9 stycznia 1943 roku, cała produkcja została zmieniona na samoloty wojskowe.

Lockheed XC-69 Constellation - prototyp i Lockheed UC-101 (fot. Lockheed Martin)

Lockheed XC-69 Constellation – prototyp i Lockheed UC-101 (fot. Lockheed Martin)

Nowy samolot miał bardzo nowoczesny kształt, był szybki i niezawodny i dysponował dosyć dużym jak na swoje czasy zasięgiem. Pierwsze 202 samoloty trafiły do lotnictwa armii USA. Dopiero po wojnie, zbudowano pierwsze cywilne Constellation dla TWA.

Dzięki zdobytemu doświadczeniu podczas budowy maszyn dla wojska, dokonano licznych poprawek, które pozwoliły na zwiększenie zasięgu samolotu, tak, aby był w stanie wykonać lot przez Atlantyk bez międzylądowania. Pierwszy taki lot miał miejsce 3 grudnia 1945. Maszyna wystartowała z Waszyngtonu i wylądowała w Paryżu. W kolejnych latach dokonano jeszcze wiele zmiana i modernizacji, dzięki czemu samoloty tego typu pozostawały w służbie przez bardzo długi czas. 11 maja 1967 roku miał miejsce ostatni regularny lot pasażerski tych samolotów. W 1978 roku samoloty tego typu wycofano z wojska.

Należący do linii TWA Lockheed Constellation lecący nad Manhattanem w Nowym Jorku w 1953 roku

Należący do linii TWA Lockheed Constellation lecący nad Manhattanem w Nowym Jorku w 1953 roku

Columbine Air Force One

Columbine II uznawany jest za pierwszy samolot określany jako Air Force One. Jednakże nie jest pewne, czy kiedykolwiek nosił taką nazwę kodową, ponieważ po incydencie z 1953 roku, maszyna została przeniesiona w 1954 roku do służby rezerwowej a samo oznaczenie kodowe Air Force One wprowadzono dopiero w 1959 roku na podstawie oficjalnych dokumentów.

Columbine wraz z swoją załogą (fot. columbinecountryclub.org)

Columbine wraz z swoją załogą (fot. columbinecountryclub.org)

Columbine II trafił do US Air Force w 1948 roku. Przez rok maszyna służyła jako wojskowy transportowiec . W 1949 roku na zlecenie armii Lockheed zmodyfikował maszynę, która po powrocie do służby trafiła w 1950 roku do nowego użytkownika, jakim był Washington National Airport. Wówczas samolot służył przez kilka lat jako maszyna do przewozu VIP-ów a później prezydenta USA.

W 1954 roku jego rolę przejął samolot o nazwie własnej Columbine III. Tym samym Columbine II stał się samolotem rezerwowym. Nową rolę pełnił równie krótko jak poprzednie, ponieważ w 1955 roku został wycofany z eksploatacji w wojsku i przekazany liniom Pan American Airways, gdzie przez kilka miesięcy pełnił rolę samolotu rządowego w Tajlandii. Następnie ponownie wrócił do swojej pierwotnej roli, jako samolotu do przewozu VIP-ów.

Columbine na lotnisku - zdjęcie z 26 lutego 1953 roku (fot. William J. Smith/Associated Press)

Columbine na lotnisku – zdjęcie z 26 lutego 1953 roku (fot. William J. Smith/Associated Press)

Ostatecznie w 1968 roku został wycofany z eksploatacji. Maszyna trafiła wówczas do bazy Davis–Monthan Air Force Base gdzie przebywała przez dwa lata. Następnie w 1970 roku samolot został sprzedany na aukcji wraz z kilkoma innymi maszynami tego samego typu. Nowy właściciel planował wykorzystać samoloty jako maszyny rolnicze. I tak się stało z wszystkimi kupionymi samolotami, za wyjątkiem Columbine II, której stan techniczny był najgorszy.

W związku z tym maszyna posłużyła jako źródło części zamiennych. Do lat 80-tych wymontowano z niej wszystkie wartościowe części. Właściciel samolotu Mel Christler nie wiedział, że samolot ten był kiedyś maszyną prezydencką. Dowiedział się o tym przez przypadek, kiedy przedstawiciele Smithsonian Institute skontaktowali się z nim i zaczęli wypytywać o historię samolotu. Podjął wówczas decyzję o wyremontowaniu maszyny i przywróceniu jej do stanu pozwalającego na lot.

Prezydent Eisenhower wraz z żoną wchodzą na pokład Columbine II

Prezydent Eisenhower wraz z żoną wchodzą na pokład Columbine II

Prace zakończone zostały w 1990 roku. Columbine II wzięła udział w kilku pokazach i prezentacjach. W 1998 roku właściciel samolotu postanowił go sprzedać na aukcji za cenę 1,5 mln dolarów. Niestety nie znalazł się żaden chętny. Było to spowodowane nie tylko ceną, co faktem, że dwa pozostałe samoloty Eisenhowera – Columbine I i III zostały już odrestaurowane i znajdowały się w muzeach.

Columbine II w latach 90-tych, krótko po rekonstrukcji

Columbine II w latach 90-tych, krótko po rekonstrukcji

Maszyna trafiła wówczas na małe lotnisko Marana gdzie znajduje się do dnia dzisiejszego. W 2005 roku miała miejsce kolejna próba sprzedaży samolotu, tym razem za cenę 3,2 mln dolarów, ale tym razem ponownie nie znalazł się żaden chętny. Od 2013 roku trwa coraz głośniejsza akcja promowania maszyny, tak, aby znaleźć nowego właściciela, który nie tylko zachowa samolot, ale odrestauruje go.

Columbine II w latach 90-tych, krótko po rekonstrukcji

Columbine II w latach 90-tych, krótko po rekonstrukcji

W 2015 roku maszyną zainteresowała się firma Dynamic Aviation, która rozpoczęła remont Columbine II. Stan maszyny był dosyć zły, ale dzięki ciężkiej pracy wolontariuszy, udało się doprowadzić samolot do stanu, który pozwolił na jego ponowne wykorzystanie. W powietrze Columbine II wzbiła się w marcu 2016 roku.

Miejsce w którym Columbine II znajdowała się w do 2016 roku

Miejsce w którym Columbine II znajdowała się w do 2016 roku

Columbine II jest nie tylko pierwszym samolotem określanym mianem Air Force One, ale również jedynym sprzedanym amerykańskim samolotem prezydenckim (oprócz tego samolotu sprzedano jedynie kilka mniejszych maszyn, które pełniły rolę pomocniczą).

https://www.facebook.com/fightingclassics/videos/951744951577823/

https://www.facebook.com/NorthwestFireDistrict/videos/10154111987099359/

Poniżej znajdziecie dwa krótkie filmy poświęcone Columbine II (w języku angielskim).

Podziel się.